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「ネオロマ」
遙かシリーズ

風邪っぴき~ver.将臣~(遙か3平泉ルート、将望)

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 とにかく珍しいこともあるものだなあと、望美はしみじみ思いながら目の前でだるそうにしている人物を見つめる。


「将臣くんが風邪なんて・・・・・・・・・だから今日は雨なんだね」

「・・・・・・・・のぞみ・・・・・お前、密かに楽しんでないか?」

「だって初めてじゃない?将臣くんがこんなにひどい風邪ひくの」


 恨めしそうに望美を睨む目には、将臣特有の生き生きとした光がない。少しボウッとしたような力のない目、それに熱のために赤くなった頬や辛そうに掠れた低い声。

 秋も深まり、もともと冷え込む朝晩がさらに寒くなってきた平泉での今日この頃。
 毛越寺での怪異も解決し、さて次は川湊で情報を集めようとしていた矢先、将臣が熱を出して寝込んでしまったのだ。
 弁慶の診断によればただの風邪だから、1日2日大人しくしていれば大丈夫だろうとのこと。けれど相変わらず呪詛の影響で望美と白龍の体調が悪いこともあり、将臣が治るまでは呪詛探しは休みにして休息を取ろうということになった。

 そんなわけで望美は今、自分よりよっぽど辛そうな将臣の看病に来ているのだけれど・・・・・・・・・・・・季節の変わり目に風邪をひき、お見舞いにこられたことは度々あるがその逆は一度もなかった望美にとって、風邪で寝込んでいる将臣を見るのは新鮮でもの珍しい出来事だったりする。

「てかお前、譲とか弁慶に言われてなかった?うつるかもしれないから、俺の部屋に近づくなって」
「大丈夫だよ。弁慶さんは今薬を調合しにいってるし、譲くんはお粥作ってる途中だし、他のみんなもいろいろ忙しいし、バレないって。それに、弱ってる将臣くんなんて滅多に見れないんだから、今のうちに堪能しておきたいじゃない?」
「・・・・・・・・・あ、そう・・・・・・・・」

 随分上の空の返事をかえされ、望美は少し眉をひそめる。
 いつもだったら一言くらい反論が返ってきてもいいのに、今日の将臣にはそういうキレがない。

―――そんなに辛いのかな

 考えてみれば、ここは風邪薬みたいに即効性の便利なものがあるわけでもない。おまけに彼は初めて風邪ひいて寝込んだわけなのだから、普通の人より風邪の症状をしんどく感じているかもしれない。
 そう思ったら、彼が苦しんでいるのに珍しい姿を見れたなどとのんきに考えていた自分が望美はひどく恥ずかしくなってきた。

「将臣くん、本当に大丈夫?お水とか持ってこようか?あ、それとも私うるさいかな?ゆっくり休まなきゃいけないんだから、私は出て行った方がいいよね」
「ん?ああ・・・・・・・別に何もいらねえし、うるさいとも思ってねえよ。大人しく寝てるのにもいい加減あきてきたから、お前がいてくれた方が退屈しないでいいしな」
「・・・・・・・・ほんと?」
「ほんと。てか何を今さら気にしてんだよ・・・・・・・・ただの風邪だろ。すぐ治るって」

 そう言って腕を伸ばした彼の行動に、望美は思わず顔を赤く染めた。
 いつもは妹にするみたいにぐしゃぐしゃと髪をなでる大きな手が、まるで愛しいものを触るように頬にふれてきたからだ。いつもとは違う行動に心臓は一気に早鐘を打ち、いつもより優しくそしてどこか艶を含んだような表情と視線に目をあわせていられなくなる。
 やっぱり将臣くんは相当ひどい熱なんだ、頭までちょっとやられちゃったんだ、などと混乱する頭に無理矢理言い聞かせるけれど、いったん熱くなった顔と心臓はなかなか戻ってくれそうにもなかった。


「そういや・・・・・・・・さ、前にもあったよな。こういうの」
「え?」
「俺がまだガキの頃。盲腸になってさ、病院に運ばれて手術して・・・・・・・一週間くらい入院しただろ」


 言われてみれば、と記憶を掘り起こす。頬にふれたままの手が思考をひどく乱していたけれど、目当ての記憶は比較的すぐに見つかった。
 確か小学生の頃。
 将臣が入院したと親から聞かされて、心配で心配で夜も眠れずに将臣に会いに行くと散々ダダをこね、数日後やっと面会が許されて白いベットの上で元気そうに笑った将臣の姿を見た瞬間、わんわん泣き出してしまったのをよく覚えている。

「あの時もお前、ずっと心配そうな顔してベットの横に座ってさ・・・・・・・痛くない?大丈夫?って・・・・・・・もう痛くないって何度も言ってるのに、全然納得しねえし・・・・・・面会時間ぎりぎりまで傍から離れようとしねえし」
「だ、だって盲腸って痛いって聞いたから」
「いや、どっちかって言うと手術後に麻酔切れた直後の方が痛かったぜ・・・・・・さすがにあの時は泣いたし、あまりの痛さにろくに寝れなかったほどだ」

 風邪で掠れた声のまま、けれど懐かしそうに話す将臣はひどく穏やかで。
 熱くて大きな手は、優しさに満ちていて。

「だから面会OKになった時は、本当にもう平気だったのに・・・・・・・お前は本当に心配しっぱなしで・・・・・・・・・俺見た途端に泣き出して、よかったってずっと言ってて・・・・・・・・・」

 見つめる瞳は優しくて。



「思えばあの時から、お前は特別な存在になってたのかもな」
「え?」



 思いがけない言葉に望美は息を飲む。じっと見つめてくる瞳があまりにも真っ直ぐで、望美は恥ずかしくなって顔を背けた。きっと今、自分は真っ赤な顔をしているに違いないと彼女は思った。
 異様に顔が熱い。それなのに離れた手の温もりが、まだ頬に残っているように感じる。何とか顔の熱を冷まして落ち着こうとするが、さっきの意味深な言葉がぐるぐる頭の中をまわっている。
 そっぽを向いたまま複雑な顔をしている望美の横顔を眺めながら、将臣はこっそりと笑いをかみ締めた。何だか懐かしい感じだ。こんな風に手を伸ばせば届くほど近くに彼女がいて、コロコロ変わる表情をすぐ傍で見つめて。
 最近はドタバタすることが多かったから、なおさら彼女と2人きり、ゆっくりと向き合うことが懐かしく思える。

(怪我の功名・・・・・・って、怪我じゃねえから違うかな・・・・・・・・・にしても、ねむ・・・・・)

 この心地よい空間のせいか、それとも望美が来る前に飲んだ薬のせいか。だんだん重くなってくる瞼と思考が、将臣を夢へと静かに誘う。それに身を委ねれば、そのまま意識がひきずられるように落ちていった。

(ああ、そういや・・・・・・・・あいつ、俺がよくなるようにって・・・・・・・)

 完全に眠りに落ちる瞬間、ふと浮かんだ幼い頃の光景をよく思い出す間もなく、将臣は静かに目を閉じた。



「・・・・・・・?将臣くん、寝ちゃったの?」

 ようやく落ち着いた望美が、随分と静かな将臣に気がついて振り向けば、彼はすっかり気持ちよさそうに寝息を立てていた。熱のためか、少し顔が赤かったけれど、その表情はひどく穏やかで、とても病人とは思えない。
 この調子なら、明日にはケロッとした顔で起き上がっているかもしれない。途端に安心した気持ちに包まれ、望美は小さく笑って将臣に顔を近づけた。
 まつげ意外と長いなあとか、随分大人びた顔になっちゃったよなあとか。そんなことを考えつつ、ちゃんと眠っていることを確認する。子供のときならいざしらず、この年で堂々とこんな恥ずかしいことができるわけがない。
 けれど望美の心配は無用だったようで、慣れない風邪をひいてよっぽど疲れたのか、将臣が起きる気配は全くなかった。


「早く元気にな~れ」


 小さく呟いて、そのまま熱で赤くなった頬に唇をそっと押し当てる。
 将臣が盲腸で入院していた時、毎日のようにやっていた他愛の無いおまじない。
 祈るように言葉を呟き、将臣の頬にそっと口付ける。望美の母親が教えてくれたもので、今思えばからかい半分で教えた嘘のおまじないだったとはっきり言えるのだけれど。

「・・・・・・・・・信じていいよね?」

 退院した日、お前のおまじないのおかげで元気になったと笑顔で言ってくれた将臣を。
 この子供だましな、でもとても優しくていとおしいおまじないを。


「だから元気になってね」


 もう一度呟いて、望美は再び唇を落とした。





終わり
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